Un enorme glaciar, cada vez más vulnerable al calentamiento del mar

Glaciar de Thwaites

Según una nueva investigación, los glaciares antárticos pueden ser más susceptibles a los cambios en la temperatura del mar de lo que se creía.

Bajo el enorme glaciar Thwaites, el British Antarctic Survey y el programa antártico estadounidense colocaron sensores y un robot submarino para rastrear el deshielo.

Thwaites, un glaciar del tamaño de Gran Bretaña, es uno de los que está experimentando un rápido cambio.

Los científicos están muy preocupados por su vulnerabilidad al cambio climático, ya que si se derritiera por completo, el nivel del mar subiría medio metro.

Según la nueva investigación, incluso pequeñas cantidades de deshielo tienen el potencial de adelantar la eventual desaparición de un glaciar.

Una de las mayores investigaciones jamás realizadas en cualquier lugar del Continente Blanco incluye el estudio conjunto en Thwaites.

La "línea de fondo" del glaciar, es decir, el lugar donde el hielo que fluye desde la tierra y a lo largo del lecho marino flota hasta formar una enorme plataforma, ha retrocedido 14 km desde finales de la década de 1990.

Debido a la pendiente del lecho marino hacia la tierra, este retroceso de la línea de fondo ya se está produciendo en algunos lugares a un ritmo de más de un kilómetro al año.

Glaciar Thwaites
Desde finales de los años 90, la línea de fondo ha retrocedido 14 km.

Científicos del British Antarctic Survey (BAS) introdujeron sensores en el agua durante el nuevo estudio.

Descubrieron menos deshielo del que habían previsto a esas temperaturas más elevadas; una capa de agua dulce protegía contra nuevas pérdidas, a pesar de que por debajo de la plataforma circula agua más cálida.

Lamentablemente, también descubrieron mediante modelos informáticos que el retroceso de un glaciar no estaba influido principalmente por la cantidad de deshielo.

La baja tasa de deshielo es buena, pero cómo cambia la tasa de deshielo es más importante, según el Dr. Pete Davis, oceanógrafo del BAS. "Tenemos que acelerar el proceso de fusión para forzar una plataforma de hielo fuera de equilibrio. Por lo tanto, incluso un ligero aumento en la tasa de fusión tiene el potencial de causar un rápido retroceso. "

Mapa que muestra el tamaño y la ubicación del glaciar Thwaites

Las observaciones que mostraron un deshielo menor del previsto procedían de zonas planas y uniformes de la parte inferior del glaciar.

Las imágenes tomadas por el robot submarino Icefin para el programa antártico estadounidense durante el mismo estudio conjunto, sin embargo, revelaron que las situaciones eran a menudo mucho más complicadas.

Según la investigadora de la Universidad de Cornell Britney Schmidt, que controló Icefin bajo Thwaites utilizando un monitor de vídeo y un mando de consola de juegos, "lo que pudimos ver es que en lugar de esta especie de hielo plano que todos nos habíamos imaginado, había todo tipo de escaleras y grietas en el hielo que realmente no esperábamos."

Britany Schmidt
La doctora Schmidt utilizó un mando de juego y una señal de vídeo para alejar el robot de la superficie.

El British Antarctic Survey (BAS) utilizó un taladro de agua caliente para perforar un pequeño agujero a través de 600 metros de hielo y poder bajar el Icefin con forma de torpedo por debajo de Thwaites. El grupo del Dr. Schmidt realizó cinco inmersiones distintas, llevando al robot hasta la línea de fondo del glaciar.

Los sensores de a bordo del Icefin revelaron que la entrada de agua caliente procedente del océano está erosionando el fondo del Thwaites en estos lugares concretos.

Según el Dr. Schmidt, "básicamente, el agua caliente está entrando en los puntos débiles y debilitándolos aún más". "Lo que esto nos permite hacer ahora es incorporar este tipo de datos a nuestros modelos predictivos para comprender cómo y cuándo se romperá la plataforma de hielo. ".

Escalera de hielo
Dondequiera que haya grietas o escalones angulares en la forma del hielo, se produce el deshielo.

El Dr. Davis añadió que las enseñanzas extraídas del glaciar Thwaites pueden aplicarse casi con toda seguridad a todos los demás glaciares en retroceso de la zona.

Esta semana, la revista académica Nature ha publicado dos artículos en los que se describe la investigación. Ambos se centran en los perfiladores de sondeos y uno en Icefin.

Glaciar Thwaites
El glaciar Thwaites es una vasta zona de hielo de varios cientos de metros de espesor.

El profesor David Vaughan, antiguo director científico del BAS y uno de los autores del artículo sobre Icefin, falleció la semana pasada, según la agencia polar.

El profesor Vaughan se había labrado una sólida reputación como uno de los mejores glaciólogos del mundo a lo largo de más de 35 años.

Apoyó el proyecto británico-estadounidense Thwaites y lo codirigió hasta que tuvo que dimitir por enfermedad.

Su última excursión al sur fue para visitar la investigación que fue objeto de los dos artículos publicados el miércoles.

La profesora Helen Fricker, del Instituto Scripps de Oceanografía de la Universidad de California en San Diego, se encuentra actualmente en la Antártida. David era un científico brillante, considerado y carismático que sirvió de inspiración a mucha gente, dijo. Fue pionero en su campo y aportó conocimientos geofísicos cruciales sobre la evolución de la capa de hielo de la Antártida.

Dirigió con clase, gracia, humor y compasión, y animó activamente a los jóvenes científicos, en particular a los de grupos infrarrepresentados. Fue un verdadero héroe en el campo de la ciencia polar y se le echará mucho de menos. ".

David Vaughan
Tras 36 años en el BAS, el prof. Vaughan ascendió al cargo de director científico.

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